Los refugiados afganos están aprendiendo a llamar hogar a Rhode Island

‘Rhode Island es el mejor y más acogedor estado’

WEST WARWICK — Basri Darabiicas face está enrollada en concentración mientras construye cuidadosamente su oración: “Akhtar es mi esposo.”

Ella rompe en una sonrisa radiante cuando recibe un aplauso por su elección perfecta de gramática y palabras – ella y un reportero de Ocean State Stories están usando una estructura de oración común para explicar relaciones familiares. Basri continúa en el futuro, hablando de sus cinco hijos, una hija y dos nietos pequeños.

Aunque la modesta sensibilidad de su cultura tradicional afgana no permitirá capturarlos en una fotografía, Basri tiene ojos muy amables. Ella cambia a su lengua materna de Dari, haciendo un gesto a una variedad de comida casera que ha puesto sobre la mesa para sus invitados. Las palabras individuales son indescifrables, pero el mensaje es bastante claro: es mejor que comas esta comida que hice para ti.

Siempre hay comida, y siempre va acompañada de un Termos de té verde caliente que se levanta periódicamente para abrir y rematar las tazas de todos. La generosidad de Basriad y la sonrisa lista traen sonrisas a todos los demás en la habitación mientras sirve un pan plano afgano frito y relleno llamado bolani. La voluntad y la capacidad de esta mujer para aprender un nuevo idioma a mediados de los años cincuenta, dijo, a pesar de que muchas mujeres afganas de su generación nunca han sido enseñadas a leer y escribir en su propio idioma, es impresionante.

Después de mostrar su vocabulario sorprendentemente extenso a través de la lista de los ingredientes en su relleno de bolani – cebollas, zanahorias, papas, cilantro – pantomimas Basri escribiendo en su cuaderno y explica, “En Afganistán, yo, no.” Ella recurre al gesto a su hija Ayesha, de 22 años, que está sentada en el sofá junto a ella en su modesto apartamento en la aldea ártica de West Warwick. “Ayesha, Mohammed, sí. Pero yo, no.”

Ayesha, quien toma una lección semanal de inglés los sábados por la mañana en el Instituto Internacional Dorcas de Rhode Island en el sur de Providence, puede hablar más inglés que su madre y su padre, y a menudo los ayuda a enturbiarse en las lecciones grupales que toman juntos en casa.

Una costurera talentosa que puede coser juntos un vestido de noche en menos de un día – hizo un hermoso vestido azul repleto de lentejuelas brillantes como regalo para su instructor de inglés en Dorcas, lo que su madre mostró con orgullo en su teléfono inteligente – Ayesha trabaja en Pease Awning & Sunroom en West Warwick, donde cose productos de lona industrial. Mohammed, el hermano de Ayeshaha, de 21 años, trabaja en turnos nocturnos en un restaurante, y su padre Akhtar trabaja en Job Lot, a veces se engancha a un viaje a Providence con un amigo y, a veces, pacientemente se abre camino allí en el viaje multi-bus RIPTA. Al igual que su esposa, Akhtar es rápido con una sonrisa y una risa.

Aunque hay expectativas claramente diferentes en torno a los roles de género en la cultura afgana versus la estadounidense, Akhtar parece estar bien con su familia interactuando en situaciones de género mixto y parece cómodo con su hija trabajando a tiempo completo para ayudar a mantener a la familia. El Darabis, al igual que las casi 80,000 personas que fueron evacuadas de Afganistán en la caótica operación de transporte aéreo que tuvo lugar en 2021 después de que el ejército de los Estados Unidos se retiró de su ocupación del país durante varias décadas, están pensando en cómo asimilarse al paisaje cultural de los Estados Unidos al tiempo que conservan la cultura de la tierra que dejaron atrás.

ecoRI News journalist Mary Lhowe teaches Akhtar Darabi English in his West Warwick home – Zane Wolfang / Ocean State Stories

Alexandria Nylen, quien completó su doctorado en Ciencias Políticas en la Universidad de Massachusetts – Amherst y ahora es miembro de la facultad de investigación en el Instituto Watson de Asuntos Internacionales y Públicos de la Universidad de Brown, publicó un informe en abril pasado sobre los refugiados afganos en Rhode Island, que se basó en extensas entrevistas con 32 afganos que viven actualmente en Rhode Island. Ella y los otros autores del informe identificaron algunos desafíos que enfrentan los evacuados afganos en sus vidas posteriores al reasentamiento.

“Los temas comunes que identifiqué a través de las entrevistas y luego validé con datos cuantitativos [de encuestas de salud mental] son sentimientos profundos de pérdida y desarraigo, explicó Nylen. “People dejó vidas enteras que habían acumulado durante décadas, y tuvieron que comenzar de inmediato en los Estados Unidos desde cero, por lo que hay un gran trauma en esta población

Ella dijo que la separación familiar era una fuente importante de ansiedad y estrés para casi todas las personas que entrevistó, afirmando, “La gran mayoría aquí tenía que separarse de los miembros de la familia…y la mayoría quiere traer familiares a los Estados Unidos. Hay mucha preocupación y estrés para los miembros de la familia que quedan atrás, especialmente si esas personas habían trabajado con el gobierno de los Estados Unidos. Hay muchas anécdotas de personas sobre los miembros de su familia siendo atacados por los talibanes por represalias porque trabajaban para los Estados Unidos, así que hay preocupaciones sobre la seguridad familiar además de simplemente querer la reunificación familiar.”

 Los Darabis son una familia separada: mientras que cuatro de ellos, junto con otros 250 refugiados afganos, ahora llaman hogar a Rhode Island, cuatro hermanos Darabi todavía están en Afganistán, incluyendo uno que está casado y tiene dos hijos pequeños. A pesar de su lejano punto de origen, la conexión de Darabis’ con Ocean State Stories, y sus conexiones con la red más amplia de proveedores y receptores de servicios para refugiados de la estatal, constituye una cadena clásica de conexiones personales de Rhode Island – Ocean State Stories los conoció a través de Mary Lhowe, una colega periodística que escribe para el equipo local de noticias sin fines de lucro ecoRI News.  Lhowe, una maestra animada que claramente ama aprender de los Darabis al menos tanto como le encanta enseñarles, ha estado enseñando a los cuatro en inglés desde junio. Ella estaba conectada con la familia a través de un amigo que se ofrece como voluntario en el Refugee Dream Center, una organización basada en Providence que proporciona servicios de reasentamiento y servicios extendidos posteriores al reasentamiento para refugiados de Rhode Island de todo el mundo.

El Refugee Dream Center fue fundado hace ocho años por Omar Bah, quién era él mismo un refugiado de Gambia cuando llegó por primera vez a Rhode Island sin tener una idea de lo que el lugar le esperaba. Bah se rió cuando recordó haber recibido su ubicación de reasentamiento mientras vivía en un campo de refugiados en Ghana, explicando, “De hecho pensé que era una isla – creé un drama en la oficina que me estaba ayudando porque pensé que me estaban enviando a una isla. Tuvieron que mostrarme un mapa para ayudarme a entender.”

Omar Bah – Submitted photo

Bah dijo que siente que Rhode Island es un destino excepcionalmente bueno para los refugiados a los Estados Unidos, especialmente en comparación con los estados más grandes y más rurales.

“Una característica única es el tamaño pequeño,”, dijo, “y ese tamaño pequeño facilita la navegación, el desplazamiento y el ajuste y la pertenencia fáciles. Dos, se encuentra entre dos grandes ciudades americanas, con Boston al norte y Nueva York al sur – no está tan aislado como otros estados como Idaho o Utah.”

Su centro ahora sirve a más de 3,000 refugiados en todo el estado, incluyendo aproximadamente 500 recién llegados que son principalmente de Afganistán y la República Democrática del Congo (mientras que muchos estadounidenses están familiarizados con la situación en Afganistán debido a la presencia a largo plazo de los militares estadounidenses y una retirada abrupta, menos puede ser consciente de la crisis humanitaria masiva en el Congo, donde las empresas mineras multinacionales financian a las milicias locales para desplazar violentamente a las personas de la tierra por valiosos depósitos minerales). El Refugee Dream Center también trabajó en estrecha colaboración con Alexandria Nylen y el Centro de Estudios Humanitarios y de la Universidad de Brown en el informe mencionado sobre los evacuados afganos, y Bah aparece como coautor.

Cuando Bah llegó a Rhode Island desde Gambia a través de un campo de refugiados en Ghana, su asistente social en el Instituto Internacional de Rhode Island (ahora el Instituto Internacional Dorcas de Rhode Island) fue Keith Cooper, quien comenzó una empresa social llamada Beautiful Day. Beautiful Day, que produce y vende productos alimenticios que incluyen granola, café y, más recientemente, su chef sirio Saad Awadad, la marca de hummus, ofrece a pequeñas cohortes de refugiados de Afganistán y muchos otros países una valiosa capacitación en habilidades de la fuerza laboral, incluidos planes individualizados de aprendizaje del idioma inglés facilitados por un consultor de ESL, en el transcurso de un programa intensivo de tres meses en su cocina industrial en la calle Benefit en Providence.

Rebecca Garland, directora asociada de Beautiful Dayands, explicó que las cohortes de los compañeros generalmente aceptan refugiados que necesitan capacitación lingüística y habilidades más intensiva que otros que están más preparados social y profesionalmente para recibir y aceptar inmediatamente las colocaciones de trabajo a través del funcionario de los estados agencias de reasentamiento.

“Muchos refugiados que vienen aquí pueden encontrar trabajo, y creo que eso es bastante extraordinario debido a las barreras lingüísticas y culturales que enfrentan,”, dijo, “pero hay un subconjunto de refugiados que enfrentan una serie de desafíos, y muchos de los afganos tienen estos desafíos.”

Ella enumeró la falta de habilidades en el idioma inglés, la falta de alfabetización en el idioma nativo, la falta de habilidades transferibles (es decir. un pastor de cabras muy hábil o agricultor todavía puede necesitar adquirir habilidades totalmente nuevas para el mercado laboral de Rhode Island), edad avanzada, roles de género culturalmente rígidos, etc, y, por supuesto, el TEPT y el trauma como barreras de entrada superpuestas para algunos refugiados afganos que intentan encontrar un camino hacia la estabilidad económica en Estados Unidos.

Garland explicó, “Hay nueve organizaciones en todo el país que son responsables de asignar refugiados a diferentes estados. Dorcas trabaja con uno de ellos, Catholic Social services trabaja con otro, y Refugee Dream Center trabaja con un tercero… Proporcionan toda la inicial servicios para refugiados, y también brindan desarrollo y colocación laboral… Para los que no pueden colocar debido a esas barreras que mencioné, vienen aquí.”

Beautiful Day también ejecuta un programa semanal de jóvenes mixtos durante aproximadamente la duración del año académico, que incluye una colocación de pasantías en un negocio local. Los socios incluyen Seven Stars Bakery, Harvest Kitchen, Farm Fresh RI, Wrightings Creamery y Rhedars Hot Sauce, y algunos de los pasantes terminan recibiendo ofertas de trabajo de las empresas asociadas al final del programa.

Las dos últimas cohortes de los programas juveniles han incluido un contingente sólido de adolescentes de Afganistán. Un niño de la cohorte del año pasado, un joven de 16 años llamado Nasrat Ullah, reclutó a cinco o seis de sus compañeros afganos para el grupo de este año. Con un año académico completo en Central High School en Providence y un año completo de programación juvenil Beautiful Day en su haber, Nasratrats English es notablemente más fuerte que los niños recién llegados, y su confianza social parece ser proporcional a sus mejores habilidades lingüísticas.

Nasrat Ullah, left, and other teens in the Beautiful Day youth program gather in the kitchen – Zane Wolfang / Ocean State Stories

Nasrat, quien es empleado de Beautiful Day para vender sus productos en los mercados locales de farmers’, sirve como una especie de mentor y un modelo a seguir para los chicos más jóvenes. A diferencia de los Darabis, que hablan Dari, él y los otros chicos del programa Beautiful Day hablan un idioma llamado Pashto. Mientras que Afganistán cuenta con diversidad lingüística por una melodía de 40 idiomas distintos, Dari y Pashto son las dos lenguas más habladas en el país, y ambas están relacionadas con el persa. Sin embargo, un gran beneficio del programa Beautiful Day es que los jóvenes provienen de una variedad de antecedentes lingüísticos y culturales, lo que obliga a los niños a practicar su inglés para formar amistades con compañeros de lugares tan variados como Tanzania, Siria y la República Dominicana.

Nasrat, que ama todos los deportes pero favorece particularmente al cricket, dijo que hay otros cinco niños y cuatro niñas de Afganistán con él en Central High School, pero a medida que su inglés mejora a través de los programas de ESL en Central y en Beautiful Day, está haciendo más amigos de diferentes orígenes. “Tengo muchos amigos en Central High School ahora – mucho [que hablan] Inglés, mucho español, muchos países. No solo personas de Afganistán – trato de [conocer] a otros amigos too.”

Fiel a la experiencia de Nasrata de poder conocer a un grupo diverso de amigos en la escuela, Bah elogió a la población local de Rhode Island por ser acogedora e inclusiva, decir que el Refugee Dream Center es apoyado por el trabajo y las donaciones de literalmente cientos de voluntarios. También hizo un punto de dar la bienvenida a cualquier lector interesado en el centro para ponerse en contacto con ellos o incluso visitar su oficina en Broad Street en persona.

“Eso es realmente lo especial de Rhode Islanders,” dijo Bah. “La gente es acogedora, son curiosos, quieren saber [sobre sus vecinos refugiados’ culturas], les importa…y es un estado tan diverso. Es pequeño, pero me sorprende lo diverso que es. No sé tanto sobre otros estados, pero en mi experiencia diría que los habitantes locales de Rhode Island son muy acogedores y Rhode Island es el mejor y más acogedor estado.”